Le premier clonage d’une espèce menacée aux États-Unis à partir de gènes congelés il y a 30 ans donne de l’espoir au putois d’Amérique

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Les efforts de récupération des furets à pieds noirs visant à augmenter la diversité génétique et la résistance aux maladies ont fait un pas en avant audacieux le 10 décembre 2020, avec la naissance d' »Elizabeth Ann », créée à partir des cellules congelées d’un furet à pieds noirs qui vivait il y a plus de 30 ans.

Elizabeth Ann, au Centre national de conservation des putois d’Amérique de l’USFWS

L’effort révolutionnaire visant à explorer des solutions pour aider à la récupération de cette espèce menacée résulte d’un partenariat novateur entre le U.S. Fish and Wildlife Service et les scientifiques de Revive &amp ; Restore, ViaGen Pets &amp ; Equine, San Diego Zoo Global, et l’Association des Zoos et Aquariums.

« Le Service a fait appel à l’expertise de précieux partenaires pour nous aider à explorer comment nous pourrions surmonter les limites génétiques qui entravent le rétablissement du putois d’Amérique, et nous sommes fiers de faire cette annonce aujourd’hui », a déclaré Noreen Walsh, directrice de la région des montagnes et des prairies du Service, où se trouve le Centre national de conservation des putois d’Amérique du Service.

« Bien que cette recherche soit préliminaire, il s’agit du premier clonage d’une espèce indigène menacée en Amérique du Nord, et elle fournit un outil prometteur pour la poursuite des efforts de conservation du putois d’Amérique ».

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« Le succès du clonage génétique ne diminue pas l’importance d’aborder les menaces basées sur l’habitat de l’espèce ou l’accent mis par le Service sur la conservation et la gestion de l’habitat pour récupérer les putois d’Amérique », a poursuivi Walsh.

Aujourd’hui, tous les putois d’Amérique descendent de sept individus, ce qui pose des problèmes génétiques uniques pour la récupération de cette espèce. Le clonage peut aider à résoudre les problèmes de diversité génétique et de résistance aux maladies dans les populations sauvages. Sans une quantité appropriée de diversité génétique, une espèce devient souvent plus sensible aux maladies et aux anomalies génétiques, ainsi qu’à une adaptabilité limitée aux conditions dans la nature et à un taux de fertilité réduit.

Autrefois considéré comme éteint et actuellement inscrit sur la liste des espèces en danger, le putois d’Amérique a été ramené de sa quasi-disparition à jamais par le Service et ses partenaires après qu’un éleveur du Wyoming ait découvert une petite population sur ses terres en 1981. Les furets de cette population ont été capturés par le Wyoming Game &amp ; Fish Department et d’autres pour commencer un programme d’élevage en captivité afin de récupérer l’espèce.

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Willa », un furet à pieds noirs capturé parmi les derniers individus sauvages, n’a pas de descendants vivants et n’est donc pas l’un des sept fondateurs. Le Wyoming Game &amp ; Fish Department a eu la prévoyance de préserver ses gènes et a envoyé des échantillons de tissus de Willa au zoo glacé de San Diego Global en 1988. Le Frozen Zoo a établi une culture cellulaire et a géré ces précieuses cellules congelées depuis lors, ce qui a rendu possible l’exploit d’aujourd’hui.

Un gain pour la biodiversité

« Le San Diego Zoo Global’s Frozen Zoo a été créé il y a plus de 40 ans avec l’espoir qu’il apporterait des solutions aux futurs défis de la conservation », a déclaré Oliver Ryder, leur directeur de la conservation génétique. « Nous sommes ravis d’avoir pu cryobanquer et, des années plus tard, fournir des cultures cellulaires viables pour ce projet révolutionnaire ».

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Une étude génomique a révélé que le génome de Willa possédait trois fois plus de variations uniques que la population vivante. Par conséquent, si Elizabeth Ann s’accouple et se reproduit avec succès, elle pourrait apporter une diversité génétique unique à l’espèce.

« Nous avons parcouru un long chemin depuis 2013, lorsque nous avons commencé le financement, l’autorisation, la conception et le développement de ce projet avec l’U.S. Fish and Wildlife Service », a déclaré Ryan Phelan, directeur exécutif de Revive &amp ; Restore. « Mais c’est un engagement à voir cette espèce survivre qui a conduit à la naissance réussie d’Elizabeth Ann. La voir maintenant prospérer ouvre une nouvelle ère pour son espèce et pour les espèces qui dépendent de la conservation partout dans le monde. Elle est une victoire pour la biodiversité et pour le sauvetage génétique ».

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En 2018, le Service a délivré le tout premier permis de récupération pour la recherche sur le clonage d’une espèce menacée, permettant à Revive &amp ; Restore de lancer des analyses génétiques et des essais de preuve de concept. Ce travail s’appuie sur les récents progrès des processus de clonage développés par ViaGen Pets &amp ; Equine, qui a réussi à créer des embryons à partir de la lignée cellulaire congelée et à les implanter dans un furet domestique de substitution.

En milieu de gestation, la mère porteuse a été transférée de ViaGen Pets &amp ; Equine au Centre national de conservation des furets à pieds noirs du Service pour donner naissance au kit cloné sous l’autorité du Service. La grande expérience du personnel du NBFFCC en matière d’élevage et de soins des putois d’Amérique a permis d’assurer l’arrivée du premier clone américain d’une espèce menacée.

Les chercheurs continuent à surveiller de près le jeune kit et Elizabeth Ann et sa mère de substitution sont maintenues séparées des autres furets à pieds noirs reproducteurs. Elle vivra sa vie au Centre au fur et à mesure que d’autres recherches seront menées. L’équipe travaille à la production d’autres clones de furets à pieds noirs dans les prochains mois dans le cadre de la poursuite des efforts de recherche.

(Source : U.S. Fish and Wildlife Service)

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