Le vaisseau spatial habité de Virgin Galactic effectue un vol d’essai

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Santa Fe, Nouveau Mexique – Virgin Galactic a effectué samedi le premier vol d’un vaisseau spatial habité propulsé par une fusée. Avec deux pilotes, l’engin a décollé du Nouveau-Mexique et a atteint la limite de l’espace, ce qui constitue une nouvelle étape dans le projet de la compagnie de proposer des vols touristiques à la limite de l’atmosphère terrestre.

Une fusée a soulevé le vaisseau spatial VSS Unity dans l’espace. Un flux vidéo en direct sur NASASpaceFlight.com a montré l’accélération de la fusée lors de son ascension. Le portail a estimé une altitude maximale d’au moins 80 kilomètres (50 miles) et a confirmé l’atterrissage plus tard par radar.

Le milliardaire britannique et fondateur de Virgin Galactic, Sir Richard Branson, a confirmé sur Twitter que les deux pilotes et un chargement de recherche de la NASA étaient arrivés dans l’espace.

Virgin Galactic envisage de commencer ses opérations commerciales l’année prochaine, après de nouveaux tests et quelques mois consacrés à la maintenance et à d’autres améliorations. Ces tests comprendront un vol qui emmènera Branson aux confins de l’espace cette année.

Le premier essai de fusée au Nouveau-Mexique depuis le centre spatial Spaceport America a été reporté plusieurs fois avant le lancement de samedi. En décembre 2020, un problème informatique causé par des interférences électromagnétiques a empêché la fusée de s’allumer correctement. Au lieu de s’envoler dans l’espace, le vaisseau et ses deux pilotes ont été contraints d’effectuer un atterrissage d’urgence.

Si le cours des actions de Virgin Galactic a augmenté cette semaine avec l’annonce du test prévu samedi, cela n’a pas suffi à compenser les pertes subies depuis un pic en février. Certains analystes ont prévenu qu’il pourrait s’écouler un certain temps avant que la société ne réalise des bénéfices, car le début exact des opérations commerciales n’a pas été décidé.

Virgin Galactic fait partie d’une poignée d’entreprises qui cherchent à exploiter un marché inexploité : les clients intéressés par les voyages dans l’espace.

La société SpaceX d’Elon Musk emmènera un milliardaire et les gagnants d’une tombola dans l’espace en septembre. En janvier 2022, il y aura un vol de trois entrepreneurs vers la station spatiale internationale.

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