La NASA annonce deux missions robotiques vers Vénus

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Cap Canaveral – La NASA a décidé de retourner sur Vénus, notre voisine la plus proche et peut-être la plus négligée, après des décennies d’exploration d’autres mondes.

Le nouveau directeur de l’agence spatiale, Bill Nelson, a annoncé mercredi deux nouvelles missions robotiques vers la planète la plus chaude du système solaire lors de son premier grand discours devant les employés.

« Ces deux missions sœurs ont pour but de comprendre comment Vénus est devenue un monde infernal dont la surface peut faire fondre le plomb », a déclaré Nelson.

L’un d’entre eux, appelé DaVinci Plus, analysera l’atmosphère épaisse et nuageuse de Vénus afin de déterminer si cette planète aujourd’hui chaude a déjà eu un océan et était peut-être habitable. Une petite sonde descendra dans l’atmosphère pour mesurer les gaz.

La mission dans l’atmosphère vénusienne sera la première des États-Unis depuis 1978.

L’autre expédition, appelée Veritas, servira à étudier l’histoire géologique de Vénus en cartographiant la surface rocheuse de la planète.

« Il est étonnant de constater à quel point nous en savons peu sur Vénus », mais les nouvelles missions offriront de nouveaux aperçus de son atmosphère – composée principalement de dioxyde de carbone – jusqu’au cœur, a déclaré Tom Wagner, scientifique de la NASA, dans un communiqué. « Ce sera comme si nous avions redécouvert la planète. »

Le responsable scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen, a souligné qu’il s’agissait d’une « nouvelle décennie de Vénus ». Chacune des missions – qui décolleront entre 2028 et 2030 – bénéficiera d’un financement de 500 millions de dollars dans le cadre du programme Discovery de la NASA.

Les missions Vénus ont devancé d’autres projets : l’exploration de la lune Io de Jupiter et de la lune glacée Triton de Neptune.

Les États-Unis et l’ancienne Union soviétique ont envoyé plusieurs sondes vers Vénus dans les premières années de l’exploration spatiale. La sonde Mariner 2 de la NASA a été la première à effectuer un vol de reconnaissance en 1962, et la sonde Venera 7 des Soviétiques a réussi à se poser à la surface en 1970.

En 1989, la NASA a utilisé une navette spatiale pour envoyer sa sonde Magellan en orbite autour de Vénus.

L’Agence spatiale européenne a réussi à mettre une sonde en orbite autour de Vénus en 2006.

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